Alan Stern um tungl Plútó

Aðdáendur Plútó fögnuðu uppgötvun fimmta tunglsins í júlí 2012. Stjörnufræðingurinn Alan Stern var í uppgötvunarteyminu sem fann nýtt tungl Plútós með Hubble geimsjónaukanum.

Óformlega kallað P5 af stjörnufræðingum, þetta pínulitla tungl Plútós er innan við 25 mílur (25 kílómetrar) á breidd. Það er kartöfluformað og það hreyfist um Plútó í hringlaga sporbraut 58.000 mílna þvermál. Ég hringdi í plánetufræðinginn Alan Stern frá Southwest Research Institute í Boulder, Colorado. Hann stýrir geimverkefni New Horizons sem nú er á leið til Plútó og hann er í Hubble Pluto teyminu sem uppgötvaði nýja tunglið. Hann sagði mér að erfitt væri að finna nýtt tungl Plútós.


Hubble geimsjónaukinn gerði mjög djúpar, djúpar myndir til að leita að daufum gervitunglum Plútó. Þetta tungl er mun daufara en önnur sem fundust áður. Það er meira en milljón sinnum daufara en Plútó sjálft. Og Plútó er milljón sinnum daufari en nokkuð sem þú getur séð með auga.

Hubble geimsjónauki NASA tók þessa mynd af Plútókerfinu. Myndin sýnir fimm tungl á braut um fjarlæga, ískalda dvergreikistjörnuna. Græni hringurinn markar nýuppgötvað tunglið, tilnefnt P5. Athuganirnar munu hjálpa vísindamönnum við áætlanagerð þeirra fyrir flugbraut Plútó í júlí 2015 með New Horizons geimfar NASA. Myndinneign: NASA; ESA; M. Showalter, SETI Institute


Hubble Pluto teymið notar Hubble geimsjónaukann til að rannsaka svæðið í kringum Plútó. Markmið þeirra er að afhjúpa hugsanlega hættu fyrir New Horizons geimfarið sem mun færast framhjá dvergplánetunni á 30.000 mílna hraða á klukkustund við flugbraut sína á jörðinni 2015. Á þessum hraða gæti New Horizons eyðilagst í árekstri við jafnvel BB-skotstærð brautarbrota.

Þrátt fyrir þá staðreynd að Plútó er greinilega miðlægur í eigin kerfi um hringlaga líkama, þá lækkaði Alþjóða stjörnufræðifélagið Plútó í stöðu dvergplöntu árið 2006. Stern - sem New Horizons geimverkefni mun verða það fyrsta til að sópa nálægt Plútó - útskýrði hvað það þýðir fyrir vísindamenn til að finna fimmta tunglið.

Stjörnufræðilegur árekstur heima gæti hafa skapað tungl Plútó, sagði stjörnufræðingurinn Alan Stern. (JPL)

Stjörnufræðilegur árekstur heima gæti hafa skapað tungl Plútó, sagði stjörnufræðingurinn Alan Stern. (JPL)

Í fyrstu er það að segja okkur frá ríkidæmi kerfisins gervihnatta sem er á braut um Plútó. Hver hefði búist við fimm tunglum? Við munum líklega sjá fleiri tungl þegar New Horizons kemur þangað. Í millitíðinni getum við reynt að leita betur með Hubble.




Þetta nýja tungl er í raun að segja okkur eitthvað um uppruna atburðinn sem skapaði litlu tungl Plútós, ásamt risatunglinu Plútó Charon - 1.200 kílómetra, eða næstum 800 mílna þvermál. Það gæti hafa verið einhvers konar títanískur árekstur milli Plútós og einhverrar annarrar fanturplánetu í fornu fortíð sólkerfis okkar. En við höfum ekki komist að þessu öllu. Við erum bara í upphafi daga að gera réttarhjálpina.

Opinberlega og tímabundið tilgreint S/2012 (134340) 1, nýjasta tunglið fannst í níu aðskildum myndasettum sem Hubble's Wide Field Camera 3 tók 26., 27., 29. júní og 7. og 9. júlí.

Hér er Plútó, með fyrstu þremur af þekktum tunglum sínum. Stjörnufræðingar fundu stærsta tunglið, Charon, árið 1978. Þeir fundu tvö til viðbótar - sem nú heita Nix og Hydra - árið 2005. Þeir fundu fjórða tunglið árið 2011 og nú það fimmta.

Uppgötvun fimmta tunglsins Plútós, litla P5, kemur í kjölfar uppgötvunar plútónísks tungls P4 árið 2011, einnig gerð með gögnum frá Hubble geimsjónaukanum. Stjörnufræðingar segja að fimm tungl í Plútókerfinu myndi röð af hreinlega hreiður brautum, „svolítið eins og rússneskar dúkkur“, að sögn Mark Showalter, aðalvísindamanns Hubble Pluto Team hjá SETI Institute.


Opinberlega og tímabundið tilgreint S/2012 (134340) 1, nýjasta tunglið fannst í níu aðskildum myndasettum sem Hubble's Wide Field Camera 3 tók 26., 27., 29. júní og 7. og 9. júlí.

Stern sagði mér að margt væri óunnið um Plútó og tungl hans.

Eftir þrjú ár kemur New Horizons. Þetta er fyrsta verkefni NASA til Plútó. Þetta verður fyrsta könnun kerfisins. Og uppgötvun þessa tungls sýnir okkur hve spennandi það verður þegar við komum í návígi við háþróaða tækin sem New Horizons bera og getum rannsakað Plútó í fyrsta skipti.

Alan Stern: „Chihuahua er enn hundur og Plútó er enn pláneta“

Neil deGrasse Tyson um hvernig Plútóumræðan hófst


Niðurstaða: Stjörnufræðingar hafa uppgötvað nýtt tungl Plútó, sem þeir eru óformlega að kalla P5 og opinbera bráðabirgðaheitið er S/2012 (134340). Þeir gerðu uppgötvunina með því að nota Hubble's Wide Field Camera 3 Hubble geimsjónaukann í myndaröð sem tekin var í lok júní og byrjun júlí 2012. New Horizons leiðangurinn er nú á leið til Plútó. Það verður fyrsta geimfarið sem hefur flogið nærri Plútókerfinu árið 2015.